Porque March Madness es el evento que nos une

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El miércoles tomé un vuelo de San Francisco a Las Vegas con el propósito expreso de ver baloncesto universitario.

No para ver un partido de baloncesto real, eso sí. Esos vuelos se dirigían a Omaha, Nebraska y Charlotte, Carolina del Norte. En mi caso, estoy gastando varios cientos de dólares por el privilegio de sentarme (o estar de pie) en varias casas de apuestas y asistir a fiestas para ver los partidos del torneo de la NCAA que están disponibles en el televisor de mi sala de estar.

Si los precios inflados de los hoteles y los boletos de asientos reservados por valor de 250 dólares son un indicio, cientos de miles de otros fanáticos de los deportes están haciendo lo mismo.

Se supone que las apuestas son el atractivo para muchos de ellos, pero hoy en día no es necesario volar a Las Vegas para realizar una apuesta deportiva. El consumo de alcohol podría ser otro, pero también se consigue fácilmente por mucho menos que un billete de avión.

La fascinación de Las Vegas con March Madness es muy parecida a la de millones de personas empacando brackets y animando con todo su corazón a escuelas y jugadores de los que nunca habían oído hablar dos horas antes. Es porque el Torneo de la NCAA es una de las experiencias comunitarias cada vez más raras de nuestro país.

En esta época de polarización, cuando incluso el tema más inofensivo puede convertirse en fuente de indignación, todavía hay algo que la gente de todas partes del país disfruta por igual: apoyar a los más desfavorecidos. No hay dos lados para el primer puesto. 16 Fairleigh Dickinson venciendo al sembrado No. 1. 1 Purdue (a menos que seas fanático de Purdue). No hay ninguna agenda política detrás del shock de St. Peter en Kentucky.

No es más que alegría pura y pura pasar dos horas viendo a un equipo de completos extraños que juegan la mayoría de sus juegos frente a 800 personas enfrentarse a un grupo de futuros profesionales de una conferencia de poder y salir victoriosos. O cuando, con la temporada de un equipo en juego, los estudiantes de segundo año de 19 años desgastan un timbre de tres puntos para insertarse en la historia de «One Shining Moment» por el resto de sus vidas.

Ningún otro evento deportivo logra brindar tantos momentos imborrables año tras año tras año. Claro, hay “trastornos” en los deportes profesionales. Pero que los New York Giants venzan a los New England Patriots en un Super Bowl es, en última instancia, que un equipo lleno de multimillonarios venza a otro. No es exactamente que Oral Roberts venciera a Ohio State.

El fútbol universitario ha tenido su cuota de momentos de Cenicienta, como el destacado Michigan de Appalachian State o el de Boise State derrocando a Oklahoma. Pero cuando se trata de los juegos más importantes al final de la temporada, casi siempre es Alabama, Georgia o Michigan venciendo a otro Alabama, Georgia o Michigan.

La NBA tiene a LeBron, Giannis y Jokić. Pero no tiene a la hermana Jean.

Pero sobre todo, en todos estos deportes no hay equipos que apoyen a todo el país. La gente no se convierte repentinamente en fanáticos de los Philadelphia Eagles una vez que comienzan los playoffs de la NFL. Pero si alguna vez has estado en una arena donde el sembrado No. 13 todavía está dando vueltas en la segunda mitad, entonces estás familiarizado con el zumbido de 20,000 personas que de repente se convierten en fanáticos rabiosos de Furman durante el resto del juego.

Lo único con lo que se puede comparar son eventos como la Copa del Mundo o los Juegos Olímpicos, cuando compite un equipo o atleta estadounidense. Pero la selección femenina de fútbol también se ha politizado, y los hombres en particular causan angustia colectiva por su mediocridad. Y probablemente ni siquiera recuerdes los nombres de la mayoría de los medallistas de oro de los últimos Juegos Olímpicos.

Si bien todos los fanáticos del baloncesto universitario siempre recordarán a jugadores como Bryce Drew, Tyus Edney y Kris Jenkins.

Lo que me trae de regreso a Las Vegas. Aunque no necesariamente tiene que ser Las Vegas. Podría ser tu Buffalo Wild Wings local. O el bar de tu barrio. O un bar deportivo lo suficientemente cerca como para escaparse durante la pausa del almuerzo.

March Madness es el evento deportivo que mejor se disfruta en compañía de otros. Súbete a la montaña rusa de la sequía y el impulso en una sala llena de otros espectadores cautivados mientras tu selección de Final Four intenta sobrevivir a un susto en la primera ronda. Choca esos cinco con personas al azar a tu alrededor si Vermont anota un triple para superar a Duke en nueve puntos.

O correr por la habitación gritando y abrazando a extraños si algún niño del estado de Long Beach mata a uno por el intercomunicador para acabar con Arizona.

Disfruta del vuelo, dondequiera que te lleve.

Prepárate para la locura de marzo:

(Foto: Carmen Mandato/Getty Images)


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