Los programas Golden Visa, que alguna vez fueron una bendición, pierden su brillo

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Cuando Ana Jimena Barba, una joven médica, empezó a trabajar en un hospital de Madrid el año pasado, se mudó con sus padres a media hora de la ciudad hasta que pudo ahorrar lo suficiente para comprar su propia casa. Pero cuando empezó a buscar casas en el mismo pueblo, casi todas tenían un precio de más de 500.000 euros.

La cantidad -casi 20 veces superior al salario medio anual en España- corresponde al coste de la «visa dorada» del país, un programa que ofrece residencia a extranjeros adinerados que compren inmuebles en el país. Después de una década, el programa ha recaudado miles de millones de euros en inversiones, pero también ha ayudado a alimentar una desgarradora crisis inmobiliaria para sus propios ciudadanos.

“No hay nada que pueda permitirme”, dijo el Dr. Barba, un alergólogo que trabaja 100 horas extra cada mes para ahorrar unos ahorros. «Si los extranjeros inflan los precios para los que vivimos aquí, es una injusticia», dijo.

Ante una creciente presión para abordar la crisis inmobiliaria, España dijo este mes que aboliría sus visas doradas, la última de una retirada más amplia del programa por parte de gobiernos de toda Europa.

Media docena de países de la eurozona ofrecieron visas en el punto álgido de la crisis de deuda europea en 2012 para ayudar a tapar los déficits presupuestarios. Los países que necesitaban rescates internacionales –entre ellos España, Irlanda, Portugal y Grecia– estaban particularmente desesperados por conseguir dinero para pagar a los acreedores y vieron una manera de atraer inversores y al mismo tiempo reactivar sus moribundos mercados inmobiliarios.

Los países han cosechado una ganancia inesperada: sólo España ha emitido 14.576 visados ​​vinculados a compradores adinerados que realizaron inversiones inmobiliarias por valor de más de 500.000 euros. Pero los precios que pueden pagar están expulsando a personas como Barba de un mercado que ya había estado muy inflado por el auge de Airbnb y el atractivo de los inversores de Wall Street.

“El acceso a la vivienda debe ser un derecho y no un acuerdo especulativo”, dijo Pedro Sánchez, primer ministro de España, en un discurso este mes cuando anunció el fin del programa de visa dorada del país. «Las grandes ciudades enfrentan mercados muy estresados ​​y es casi imposible encontrar viviendas dignas para quienes ya viven, trabajan y pagan impuestos».

Los visados ​​facilitan que personas fuera de la Unión Europea adquieran el derecho de residencia temporal, a veces sin tener que vivir en el país. Inversores de China, Rusia y Medio Oriente han acudido en masa para comprar propiedades a través de ellos.

En los últimos años, los ciudadanos británicos han hecho lo mismo tras el Brexit, adquiriendo viviendas en Grecia, Portugal y España, junto con un número cada vez mayor de estadounidenses que buscan disfrutar de un estilo de vida que no pueden permitirse en las principales ciudades de Estados Unidos.

Pero los programas de visa dorada se están eliminando o cerrando gradualmente en toda Europa a medida que los gobiernos intentan reparar el daño al mercado inmobiliario. Y después de la invasión rusa de Ucrania, los funcionarios de la UE instaron a los gobiernos a ponerles fin, advirtiendo que podrían utilizarse para el lavado de dinero, la evasión fiscal e incluso el crimen organizado.

Portugal, que ha recaudado más de 5.800 millones de euros en inversiones a través de visas, cambió su programa en octubre eliminando los bienes raíces de las inversiones para reducir las compras especulativas y enfriar un mercado inmobiliario sobrecalentado. Una afluencia de extranjeros ha desplazado a miles de ciudadanos portugueses de bajos ingresos de sus hogares en ciudades como Lisboa.

El gobierno de Lisboa está tratando de resolver el problema de la vivienda asequible con nuevas normas que exigirían a los propietarios alquilar apartamentos vacíos a familias, limitar los alquileres y convertir algunas propiedades comerciales en viviendas.

Irlanda puso fin a su programa el año pasado, en parte para abordar las preocupaciones de que los ciudadanos rusos pudieran lavar dinero a través de él.

Grecia, uno de los últimos países de Europa en ofrecer una visa dorada, está elevando el umbral para la inversión extranjera de 500.000 euros a 800.000 euros en el área de Atenas y en islas populares como Mykonos y Santorini. El primer ministro del país, Kyriakos Mitsotakis, reconoció la grave escasez de viviendas y la presión sobre los mercados de alquiler, especialmente en los alrededores de Atenas, pero dijo que el gobierno todavía quiere atraer inversores. Grecia recaudó 4.300 millones de euros en inversiones procedentes de visas sólo en el período 2021-2023.

Un informe publicado por el Instituto de Economía Laboral en marzo dijo que los programas de visas han ayudado a estimular el desarrollo económico en los países que los ofrecen. Pero los gobiernos deben encontrar “un delicado equilibrio entre cosechar beneficios económicos y protegerse contra riesgos potenciales”, incluido el lavado de dinero y la gentrificación desenfrenada, según el informe.

La retirada se produce mientras una crisis inmobiliaria más amplia se apodera de Europa, después de años en los que sus mercados inmobiliarios han sufrido una profunda metamorfosis que ha expulsado cada vez más a trabajadores de ingresos modestos, incluidos médicos, profesores y agentes de policía.

La gentrificación se ha extendido por las ciudades europeas durante décadas, pero el auge de Airbnb y otros proveedores de alquileres a corto plazo ha acelerado la crisis de asequibilidad. Esto fue especialmente cierto en los países afectados por la crisis de deuda europea, donde los propietarios descubrieron que podían ganar más alquilando a turistas que a locales cuyas finanzas habían sido exprimidas por los programas de austeridad.

Los programas de visa dorada han exacerbado la tensión. En Grecia, que inicialmente concedía a los extranjeros un visado de residencia de cinco años por una inversión de 250.000 euros, muchos anuncios de apartamentos y casas en Atenas y las ventosas islas griegas aumentaron repentinamente desde precios bajísimos hasta 250.000 euros, muy fuera del alcance de la mayoría de los griegos. .

Laura McDowell, agente de la agencia inmobiliaria Mobilia, con sede en Atenas, dijo que los alquileres a corto plazo han hecho que los alquileres sean inasequibles en los centros urbanos y que el problema ha empeorado a medida que inversores de numerosos países han convertido las casas compradas a través de programas de visas en oro en casas de vacaciones, además reduciendo la oferta de alojamiento asequible.

El proyecto atrajo especialmente a ciudadanos chinos, muchos de los cuales volaron a Atenas con maletas llenas de dinero en efectivo. Las empresas de inversión chinas también han comprado edificios en barrios de bajos ingresos y áreas con viviendas para estudiantes, renovando apartamentos y revendiéndolos a solicitantes de visas. Hoy en día, bloques enteros de apartamentos, incluso en zonas alguna vez indeseables de Atenas y sus alrededores, son en gran medida propiedad de extranjeros.

“Los precios elevados por las visas doradas no han bajado”, dijo McDowell. «Los griegos fueron descontados».

En España, los inversores chinos representaron casi la mitad de los solicitantes de visas, seguidos por los rusos. Las bajas tasas de interés fijadas por el Banco Central Europeo han exacerbado el problema en los últimos años al atraer a más inversores inmobiliarios fuera del programa de visas, dijo Ernest Urtasun, ministro de Cultura de España.

El gobierno español planea construir 40.000 unidades de vivienda social para personas con recursos limitados como parte de un plan más amplio para restaurar viviendas asequibles.

Pero no está seguro de que ayude rápidamente a personas como el Dr. Barba. A pesar de la recuperación de España de la crisis financiera, los salarios no han logrado seguir el ritmo del crecimiento del mercado inmobiliario. Casi una quinta parte de los trabajadores gana el salario mínimo de 1.134 euros al mes, mientras que los alquileres en Madrid aumentaron un 15% en 2023. Una tasa de inflación del 3,2% ha agravado la tensión.

Durante los últimos tres años, el Dr. Barba ha estado ahorrando dinero para el pago inicial de una casa. Alquiló una habitación en un piso compartido en Barcelona cuando empezó a formarse como alergólogo en un hospital central. Pero sus ingresos mensuales se vieron consumidos por los gastos básicos de subsistencia, incluidos la comida, el alquiler y el transporte.

Para ahorrar más se mudó a un hospital en Madrid y ahora vive sin pagar alquiler con sus padres fuera de la ciudad, trabajando horas extras para aumentar su salario a 1.900 euros. Pero con casas que cuestan medio millón de euros incluso en el pueblo de sus padres, se siente desesperada.

“Se necesitarán años para ahorrar lo suficiente como para hacer el pago inicial de una casa”, dijo el Dr. Barba. «Comprar una casa es sólo un sueño».

Raquel Chaundler contribuyó con un informe desde Madrid, e Niki Kitsantonis de Atenas.

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