La epidemia de gripe aviar en el ganado puede haber comenzado meses antes de lo que se pensaba

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La epidemia de gripe aviar en el ganado lechero estadounidense puede haber comenzado en enero, o incluso en diciembre, sugiere un nuevo análisis de datos genéticos.

El Departamento de Agricultura anunció a finales de marzo que el ganado lechero en Texas y Kansas había dado positivo al virus, llamado H5N1. Desde entonces se han reportado casos en docenas de granjas en ocho estados.

El martes, funcionarios federales de salud dijeron que descubrieron fragmentos del virus H5N1 en muestras de leche tomadas en varios lugares de todo el país. Los fragmentos no representan ninguna amenaza para los consumidores, dijeron las autoridades.

No está claro exactamente cómo se infectaron las vacas, pero la fuente más probable son las heces u otras secreciones de un ave silvestre infectada con el virus.

Científicos de Estados Unidos y otros lugares han criticado a las agencias federales por ocultar información clave sobre el brote, incluidas secuencias genéticas del virus de vacas infectadas, informó el viernes el New York Times. Los datos pueden contener pistas valiosas sobre la evolución del virus y el alcance de la epidemia.

El departamento publicó 239 secuencias genéticas el domingo, pero omitió algunos detalles sobre dónde se obtuvieron y las fechas.

Sin embargo, hay suficiente información para comprender que un único evento de contagio ocurrido hace meses, del pájaro a la vaca, desató la epidemia, dijo Michael Worobey, biólogo evolutivo de la Universidad de Arizona.

El Dr. Worobey dijo que trabajó hasta altas horas de la noche del lunes y temprano el martes por la mañana analizando la información genética. Descubrió que todas las secuencias portaban el mismo conjunto de mutaciones que permiten que el virus infecte a los mamíferos, lo que sería poco probable si el virus saltara de las aves a las vacas más de una vez.

Dijo que «esto realmente parece sólo una introducción».

El H5N1 es altamente letal en las aves, pero hasta ahora ha causado síntomas principalmente leves en el ganado y en un granjero de Texas que resultó infectado. Las vacas lecheras infectadas parecen transportar grandes cantidades del virus en la leche, que se vuelve espesa y amarillenta.

Pero el Departamento de Agricultura ha publicado poca información sobre otros aspectos del brote, incluido cuánto tiempo permanecen enfermas las vacas y cuánto tiempo les toma eliminar el virus de sus cuerpos, dijo el Dr. Nahid Bhadelia, director del Centro de Emergentes de la Universidad de Boston. . Enfermedades infecciosas.

«Simplemente no sabemos lo suficiente sobre la historia natural» de la gripe aviar en las vacas, afirmó.

Los científicos federales apenas están comenzando a analizar más muestras de vacas sin síntomas para comprender si el brote puede estar más extendido de lo que se pensaba inicialmente.

«Si esto es realmente algo que ha estado sucediendo durante tanto tiempo, parece bastante plausible que ya haya salido de los Estados Unidos», dijo el Dr. Worobey. Canadá importa ganado de Estados Unidos, señaló.

Algunos granjeros de Texas habían estado reportando vacas enfermas desde al menos febrero. Las vacas no suelen infectarse con este tipo de gripe y los funcionarios federales han pasado semanas intentando identificar la causa del brote.

Pero en lugar de buscar todos los patógenos potenciales, los funcionarios podrían haber recurrido a una técnica llamada secuenciación metagenómica, en la que se pueden analizar muestras para detectar casi todos los patógenos conocidos a la vez.

Esta técnica es más cara pero ahorraría un tiempo valioso en situaciones como ésta, afirmó el Dr. Worobey.

«Creo que ésta es una de las verdaderas oportunidades perdidas aquí», afirmó. «El solo hecho de que no vigilamos estas cosas en todo el mundo, e incluso en los Estados Unidos, nos siguen pillando sin traje de baño cuando baja la marea».

Emily Anthe contribuyó al reportaje.

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