Joel Embiid, luchando contra la parálisis de Bell, presenta una obra maestra de 50 puntos

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FILADELFIA – Joel Embiid bajó del podio y entró a los pasillos del Wells Fargo Center el jueves por la noche con gafas de sol de color negro oscuro en el rostro. Los había usado durante gran parte de la noche después de que los Philadelphia 76ers preservaran su temporada con una agotadora victoria en el tercer juego sobre los New York Knicks; en el vestuario mientras se ponía hielo en la pierna y en una rueda de prensa delante de periodistas y cámaras.

Durante la última semana y media, Embiid ha tenido parálisis de Bell, que ha debilitado los músculos del lado izquierdo de su cara. Comenzó con migrañas severas la semana pasada, apenas un día antes de que los 76ers vencieran al Miami Heat en un juego del Torneo Play-In para hacerse con el puesto número 7. Permaneció, dejándole la boca caída y los ojos secos, borrosos y con una sensación constante. necesidad de gotas.

La condición era una molestia, dijo, pero no un impedimento. Esta temporada ha puesto a prueba a Embiid de muchas maneras. Vio a un compañero de equipo All-Star de la NBA pedir salir y un menisco izquierdo desgarrado borraba dos meses de lo que había sido una campaña de nivel MVP. Los 76ers tuvieron que preservar su temporada y ganar sólo para llegar a la postemporada. Sus esperanzas y su paso seguro siempre han dependido de Embiid.

Lo volvieron a hacer el jueves con una contundente victoria en el Juego 3, cuando Embiid realizó su mejor actuación de los playoffs. Obstaculizado por su rodilla aún inestable, y ahora molesto por esta reciente enfermedad, perdió 50 puntos ante los Knicks en una victoria por 125-114 que puso a Filadelfia arriba 2-1 en la serie de primera ronda.

Embiid fue dominante y eficiente. Acertó 13 de 19 tiros y anotó 21 tiros libres. Catalizó a los 76ers durante un tercer cuarto de 43 puntos, cuando borraron un déficit del medio tiempo y tomaron el control del juego. Cuando la temporada de los 76ers parecía estar flaqueando, a sólo una derrota de una serie que casi había terminado, Embiid volvió a estar en primer plano.

Lo hizo, por supuesto, a su manera. Estuvo a punto de perder el control en el primer cuarto y casi fue expulsado (probablemente debería haberlo sido) cuando siguió una falta ofensiva con un Flagrante 1 unas cuantas posesiones más tarde. Mientras yacía en el suelo, Embiid derribó al pívot contrario Mitchell Robinson, que saltaba sobre él para realizar una volcada. La jugada enfureció a los Knicks; Donté DiVincenzo lo llamó “sucio”. Pero para Embiid sirvió como un regaño y nada más. En cambio, abrumó a los Knicks el resto de la noche.

Tyrese Maxey anotó 25 puntos, Cameron Payne salió de la banca para 11 y los Sixers acertaron el 48,4 por ciento de sus 31 triples. Sin embargo, fue Embiid quien los llevó una vez más.

Pasó a Jalen Brunson, quien finalmente salió de su mala racha de dos juegos. Brunson anotó 39 puntos y repartió 13 asistencias después de fallar 39 de sus primeros 55 tiros en esta serie y aún así no fue suficiente. No cuando Embiid atormentó a los Knicks por dentro y por fuera. Embiid anotó cinco triples y cometió siete faltas de tiro. Los Knicks corrieron uno tras otro intentando detenerlo pero no pudieron. Isaiah Hartenstein cometió cinco faltas, Robinson jugó apenas 12 minutos debido a una lesión en el tobillo que lo obligó a perderse la segunda mitad y aun así cometió tres faltas.

«Tuve suerte», dijo Embiid. “Tomé algunas fotos. Pero tengo que seguir tomándolos, insistes. Tengo que seguir confiando en mí mismo. Especialmente porque las capacidades físicas son bastante limitadas».

Embiid se había visto frenado al principio de la serie por su rodilla izquierda, que volvió a agravarse en el Juego 1. Se había perdido 30 juegos por un desgarro del menisco izquierdo luego de una cirugía en febrero, y se lastimó una vez más. El jueves, sin embargo, volvió a estar en forma. Pero la constante serie de lesiones y aflicciones ha desgastado a Embiid. Reveló su frustración mientras explicaba su nuevo ataque de parálisis de Bell. A veces eso le obligaba a preguntarse por qué era un imán para la mala suerte.

“Digo esto todos los días”, dijo. «Es desafortunado. Cada año empiezas a hacerte preguntas como, ‘¿Por qué?’

Lo hizo repetidamente. Con 7 pies y 280 libras, causó dolor y fue tratado después de una serie de lesiones. Le dejaron una huella.

El jueves estuvo a punto de ser expulsado del partido. Embiid agarró a Robinson, dijo, porque le preocupaba volver a lastimarse. Se lesionó la rodilla izquierda después de que el delantero de los Golden State Warriors, Jonathan Kuminga, cayera en enero pasado. Esa imagen, dijo Embiid, cruzó por su mente cuando vio a Robinson parado junto a él en el primer cuarto. Puso a Robinson en peligro, a pesar de que los funcionarios lo consideraron no digno de un Flagrante 2.

“Tuve recuerdos cuando llegó al punto”, dijo Embiid, racionalizando. «Es una pena. No quería lastimar a nadie. En esas situaciones, tengo que protegerme porque he estado en demasiadas situaciones en las que he sido el destinatario del mal final. Qué lástima. Pero juego físico. Quieren aportar su físico. Nosotros también podemos ser físicos, y lo somos. Funciona en ambos sentidos. Me golpean por todos lados y sigo jugando. Podría recogerlo. Tengo que mantener la mente y asegurarme de no salirme de mí mismo. Sólo tengo que seguir siendo yo mismo, agresivo y físico.

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La falta flagrante de Joel Embiid sobre Mitchell Robinson es el punto de inflexión del tercer partido

Fue casi la jugada que cambió el partido y la serie. Los Sixers podrían haberse hundido sin él y buscando otra salida temprana de los playoffs. En cambio, jugarán el Juego 4 el domingo con la oportunidad de empatar su serie con los Knicks.

Embiid lo predijo el lunes por la noche, después de una conclusión desastrosa en el Juego 2. Fue una predicción entregada con el tipo de confianza que viene con un premio MVP y un lugar como uno de los mejores jugadores de la liga. Los Sixers, dijo, deberían haber estado arriba 2-0 en la serie. Los Sixers, dijo, ganarán de todos modos.

Las predicciones son fáciles. El jueves, Embiid lo respaldó. Se convirtió en apenas el tercer jugador en la historia de los Sixers en anotar al menos 50 puntos en un partido de playoffs, y el primero en la historia de la NBA en hacerlo con menos de 20 tiros. Embiid golpeó a los Knicks con post-ups y unidades hacia la canasta. Salió corriendo de las pantallas y disparó desde lo profundo.

Los 76ers hicieron lo mismo. Aprovecharon un juego físico que por momentos se volvió animado, si no más. Después de quejarse de los árbitros en el Juego 2, cometieron siete faltas menos que los Knicks y acertaron 14 tiros libres más. El avance del tercer cuarto marcó la diferencia y Filadelfia mantuvo a raya a Nueva York en el cuarto.

Ahora es una serie nuevamente y los Sixers han recuperado su arrogancia. Embiid nunca perdió el suyo.

(Foto de Embiid: Tim Nwachukwu/Getty Images)


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