Joaquín Niemann tuvo que luchar para llegar a este Masters. Ahora quiere quedarse

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MIAMI — Era exactamente lo que quería. Estar nervioso. Acorrala y oblígate a salir. Ésa es la razón principal por la que Joaquín Niemann estuvo allí, volando alrededor del mundo durante dos semanas en Australia. El golfista chileno siempre ha sido uno de los jugadores con más talento en cualquier campo que haya pisado. Pero él era joven. Estaba relajado. Y luego se fue al LIV.

Continuó retirándose a ese rincón en el Abierto de Australia. Renunció a una ventaja de dos golpes en los hoyos finales para permitir un desempate. Luego falló un birdie factible en el primer hoyo de desempate que lo habría ganado. Nervios. Presión. Bien. Desde la calle del siguiente hoyo de desempate, Niemann golpeó, con la bola a cinco pies del pin. Hizo el putt. Ganó el Abierto de Australia.

Ese tiro probablemente llevó a Niemann al Masters de 2024.

Joaquín Niemann es el jugador más popular del golf masculino que no se llama Scottie Scheffler. El tiene 25 años de edad. Acaba de ganar tres torneos en seis partidos. Estuvo entre los cinco primeros en otros tres. Obtuvo una victoria en Riviera y cinco victorias profesionales en general. Obtuvo un 59 en un antiguo campo del PGA Tour, por lo que se podría asumir que es una estrella, ¿verdad? Pero a pesar de ser el número 9 del mundo en DataGolf (que clasifica a todos los jugadores en todos los circuitos), es el número 91 en el ranking mundial oficial de golf (que no clasifica a los profesionales de LIV).

Niemann decidió hace dos años dejar el PGA Tour y convertirse en capitán de un equipo totalmente latinoamericano con LIV Golf llamado Torque GC. Según los informes, le pagaron 100 millones de dólares por hacerlo. Y luchó. «No jugué lo mejor que pude», dijo. Terminó apenas en el puesto 21 en la clasificación LIV de 2023 y estaba fuera de las exenciones para futuras carreras.

Así que Niemann planeó durante su “temporada baja” ir a Australia. Y Dubái. Y luego Omán. Era una posibilidad remota, pero el plan era pasar del puesto 87 del mundo al top 50 y ganarse un lugar en Augusta. Y en algún momento de esos cinco meses, Niemann podría haberse convertido en el golfista que debía ser.

«Siento que se podía ver un cambio en él», dijo su compañero de equipo en Torque, Mito Pereira.

Niemann profundizó y encontró una versión de sí mismo que prospera bajo presión. La pregunta es si podrá hacerlo en el escenario más grande.


En medio de las celebraciones del 18 Verde, los micrófonos captaron todo. Niemann acababa de ganar el evento inaugural de la temporada del LIV en febrero en México a través de un desempate, dos días después de anotar 59, y antes de que la entrevista pudiera comenzar, Niemann murmuró: «Pero no estoy en las mayores».

Algunos lo consideraron una tontería. Algunos pensaron que era genial. Pero la conversación comenzó. Se notaron los viajes de Niemann fuera de temporada, pero todavía era una trama oculta. Terminó cuarto en el Campeonato Australiano de la PGA. Ganó el Abierto de Australia. Luego, en enero, terminó T4 en el Dubai Desert Classic del DP World Tour. Fueron tres semanas increíbles en circuitos competitivos, pero al final del año solo ocupaba el puesto 59. Niemann lo entendió. Pensó que tendría que ganar ambos torneos australianos para entrar entre los 50 primeros.

El punto más importante fue que estaba más concentrado. Pereira, un amigo de la infancia de Chile, dijo que Niemann siempre fue genial pero también una persona relajada. Del tipo que nunca piensa con dos horas de antelación. Pero el otoño pasado, Niemann comenzó a darse cuenta de que no estaría en las mayores en 2024 y, de repente, un jugador que tenía el objetivo de convertirse en el número uno del mundo tuvo que cambiar algo. No importaría lo bueno que fuera Niemann si no pudiera jugar en los escenarios más importantes. Pereira lo notó trabajando más duro, yendo más al gimnasio, esforzándose y poniéndose en situaciones en las que necesitaba tener éxito.

«Creo que me gustó ese tipo de presión», dijo Niemann. Atlético la semana pasada antes del torneo LIV pre-Masters. «Siento que me empujó a mejorar, a estar más concentrado, a prepararme mejor, a tener mi juego en mejor forma».

Dos semanas después de Mayakoba, Augusta National le dio a Niemann una de las tres invitaciones especiales al Masters sin mencionar su actuación en la gira separatista. Esa misma semana disputó una prueba del Asian Tour en Omán y quedó tercero. Niemann volvió a ganar una semana después en el evento LIV en Jeddah, Arabia Saudita. Esta vez, un periodista del curso LIV entrevistó a Niemann y sugirió que sería uno de los favoritos para ganar un campeonato importante.

Un sarcástico Niemann dijo secamente: «¿Cómo es posible eso cuando tengo unos 100 años en el mundo?»


Joaquín Niemann lidera la clasificación LIV de la temporada tras ganar dos de los tres primeros eventos. (Lintao Zhang/Getty Images)

Si Jon Rahm es el mejor jugador de LIV, y tal vez Brooks Koepka sea el más importante, y Dustin Johnson y Phil Mickelson realmente pusieron la pelota en marcha, e incluso Cameron Smith ganó un Open Championship justo antes de llegar, entonces Niemann es el LIV más interesante. jugador que ingresa a este Masters. Porque Niemann representa algo nuevo. Es el primer jugador joven en hacerlo convertirse un jugador estrella mientras jugaba en la poco seguida liga LIV Golf. Y el golf aún no ha descubierto qué hacer con él.

No importa lo que piense del LIV o del Ranking Mundial Oficial de Golf o de los comentarios sinceros de Niemann al respecto, está claro que a Niemann le importan las mayores. Le preocupa su lugar en el golf. Ha dicho varias veces que no pretende ser antagónico y que no es alguien que se motive venciendo a otros jugadores o haciendo enemigos. Su motivación es interna y su frustración proviene de la ambición y la preocupación de no tener la oportunidad de lograrlo. La realidad es que los grandes sellos tienen más peso que nunca en una gira dividida.

«Quiero ganar majors», dijo Niemann. «Ese es el mensaje que quiero darme a mí mismo y ese es el enfoque que quiero tener cuando participe en estos torneos».

Y Niemann al menos obtiene credibilidad por salir y ganársela, mientras que otros golfistas de LIV como Talor Gooch, que ganó el título individual de LIV el año pasado, han criticado al Masters por no dar lugares a los mejores jugadores de LIV. Esto no ha pasado desapercibido entre los antiguos amigos de Niemann en el PGA Tour.

“(Joaquín) ha perseguido a sus seguidores alrededor del mundo para conseguir esto, llegar a Augusta o mostrar suficiente forma para justificar una invitación. No sé si se puede decir lo mismo de Talor», dijo Rory McIlroy en febrero.

Este es el desafío que Niemann y LIV tendrán que afrontar en el futuro. Niemann, Gooch y los otros 50 miembros de LIV tomaron decisiones y sabían que habría consecuencias. Es por eso que Niemann cambió de opinión casi todos los días en agosto de 2022 antes de dejar el PGA Tour. Por otro lado, su compañero de equipo en Torque, Carlos Ortiz, dijo en el podcast «Subpar» de Golf Magazine que los jugadores tenían la seguridad de que recibirían puntos OWGR.

Deja las carreras de jugadores como Niemann en una posición fascinante. La mayoría de las otras estrellas y capitanes de equipo ya ganaron sus mayores, ganaron fama y se convirtieron en nombres conocidos antes de unirse a LIV. Su éxito y aceptación fueron la razón por la que LIV los quería. Rahm puede sentirse más cómodo haciendo su movimiento después de ganar un Masters y un US Open, lo que le otorga exenciones durante varios años. El potencial y el alcance internacional de Niemann son los motivos por los que LIV lo quería. Sí, alguna vez fue el aficionado número uno del mundo, ganó de manera convincente el Genesis Invitational y terminó 11º en el Tour Championship después de cuatro años en el circuito, pero estaba en camino de convertirse en una fuerza en el golf. Todavía muy lejos de ello.

Si bien Niemann ha llegado a la mayoría de los majors esta temporada (aún no está en el US Open pero puede hacerlo, tanto a través de sus actuaciones en el Masters y el PGA Championship como a través de la clasificación abierta), no hay garantía de quién regresará. el próximo año, a menos que prospere en las mayores de este año o tome el mismo camino que tomó este invierno. Como referencia, Koepka terminó segundo en el Masters de 2023 y ganó el Campeonato de la PGA, pero solo ocupó el puesto 31 en OWGR. Cameron Smith ocupa el puesto 62. Un gran éxito no mantiene a una persona en lo alto del ranking para siempre.


La primera victoria de Joaquín Niemann en la LIV se produjo a principios de este año cuando venció a Sergio García en los playoffs. (Manuel Velásquez/Getty Images)

El director ejecutivo de LIV, Greg Norman, retiró el reclamo de puntos para el ranking mundial en marzo, poniendo fin a las esperanzas de cambiar esa discusión en el corto plazo. El camino esperado para LIV ahora es hablar con los cuatro organismos que gobiernan las mayores para proporcionar una cierta cantidad de lugares para los mejores jugadores en la clasificación de LIV, pero aún no hay indicios de que esto sea realista. Y aunque el PGA Tour y el Fondo de Inversión Pública de Arabia Saudita (que financia el LIV) siguen en conversaciones para arreglar el deporte, todavía no hay un cronograma real para hacerlo. Y se sabe poco sobre lo que significaría un acuerdo de unificación.

“Es extraño porque jugamos para mejorar y no porque la gente diga: ‘Oye, eres realmente bueno, lo lograrás’”, dijo Pereira, “pero obviamente si eres tan buen jugador y no No consigo nada, es un poco injusto.»

El elemento más interesante de Niemann es simplemente la atención. Globos oculares. Comprensión. Si un golfista se convierte en uno de los 10 mejores jugadores del mundo y nadie lo ve, ¿es uno de los 10 mejores jugadores del mundo? Cuando LIV ganó la atención del mundo del golf en febrero al interrumpir el Pebble Beach Pro-Am del PGA Tour, la repetición de la tercera ronda del PGA Tour en CBS aún atrajo 11 veces más espectadores que LIV en la cadena CBS.CW. Niemann es legítimamente bueno, pero no está ganando puntos OWGR, no tiene un camino claro hacia las mayores y su juego apenas se deja ver.

Los aficionados al golf ya sabían quiénes eran Rahm, Mickelson, Koepka y Johnson. ¿Cómo conocerán los fans ocasionales a Niemann?

Lo que nos lleva al Masters de esta semana.

La mayoría de estas discusiones giran en torno a cuestiones más amplias que se determinarán a lo largo de años y años. Ahora Niemann jugará por quinta vez el Masters. Ocupa el noveno lugar en DataGolf y tiene la octava probabilidad más alta de ganar en BetMGM. Hay respeto por Niemann. Y la mejor manera de anunciarte es con una hermosa semana en Augusta.

Pero incluso antes del dilema de la clasificación, Niemann no siempre prosperó en las mayores. Tiene sólo tres resultados entre los 25 primeros en 19 majors, y su T16 en el Masters del año pasado sigue siendo su mejor resultado en un major de su historia. Por otra parte, pasó tres cortes consecutivos de Masters. Este es un lugar donde los niños mejoran con el tiempo.

La esperanza es que este sea un Niemann diferente. Este es el tipo que fue con sus amigos el otoño pasado y les dijo: «Necesito entrar a las mayores». El que pasó más tiempo en el gimnasio, que entrenó con más concentración, que entendió que necesitaba presión sobre sí mismo y, una vez que la consiguió, ascendió a un nuevo nivel.

Esta versión de Niemann entiende que OWGR n. 1 ya no es el objetivo que alguna vez fue.

«No existe una clasificación mundial», dijo Niemann, pensando en cómo decirlo. «Si quieres ser el mejor, tienes que ganar más majors que nadie».

Esta semana se acercará al primer tee de Augusta y su ritmo cardíaco aumentará ligeramente. Sus manos se volverán un poco más temblorosas. Estará nervioso. Y descubriremos si Niemann está preparado.

(Ilustración de la foto superior: Eamonn Dalton / Atlético; foto: Mark Metcalfe / Getty Images)


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