Frank Popoff, que quería liderar un Dow Chemical más amigable, muere a los 88 años

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Frank Popoff, el director general y presidente que intentó hacer que Dow Chemical fuera más complaciente con los reguladores y ambientalistas a finales de los años 1980 y 1990, y que presionó a la industria química para que adoptara prácticas más seguras, murió el 25 de febrero en su casa de Midland, Michigan, donde Dow tiene su sede. Tenía 88 años.

Un portavoz de la empresa dijo que la causa era el cáncer.

Cuando Popoff, nacido en Bulgaria, fue nombrado presidente y director ejecutivo de Dow en 1987, la compañía había comenzado a intentar deshacerse de su imagen de gigante químico combativo que había producido napalm y el defoliante Agente Naranja para el ejército estadounidense durante la Guerra de Vietnam. ; liberó desechos tóxicos, como dioxinas, al río Tittabawassee desde su planta en Midland; y luchó contra la Agencia de Protección Ambiental para evitar que pasaran inspecciones excesivas de sus emisiones.

Una campaña publicitaria estimada en 50 millones de dólares, que comenzó dos años antes de que Popoff llegara a la cima, utilizó el lema «Dow te permite hacer grandes cosas». Su objetivo era cambiar la percepción pública de Dow, promoviendo su imagen como una empresa más amable destacando sus donaciones caritativas y los usos humanitarios de sus productos.

«Creo que tenemos mucho trabajo por hacer en términos de cómo somos vistos», dijo Popoff al New York Times en 1987, poco antes de suceder a Paul F. Oroffice como director ejecutivo. “Sabemos que nunca cambiaremos la opinión de Ralph Nader. Pero Dow está en paz consigo misma y queremos que nuestros empleados también se sientan bien con la empresa”.

En ese entonces, la empresa era más conocida por producir productos químicos, incluido cloro, y por utilizar productos químicos en la producción de plásticos, productos farmacéuticos y artículos de supermercado como Saran Wrap, líquido de limpieza Fantastik y bolsas Ziploc.

En aquel momento, los reguladores y ambientalistas estaban intensamente centrados en las sustancias químicas. En 1991, Popoff y otro ejecutivo de Dow, David Buzzelli, establecieron un grupo de consultores externos en política ambiental -entre ellos Lee Thomas, ex administrador de la EPA- que examinaron cuidadosamente las operaciones de Dow y lograron obtener información confidencial. Una versión actual de ese panel sigue vigente en Dow.

Entre 1988 y mediados de 1991, Dow redujo en casi un tercio las emisiones de 121 sustancias químicas nocivas rastreadas por la EPA, y estaba en camino de cumplir su objetivo de reducir las emisiones a la mitad.

“Trabajo en la industria química”, dijo Popoff al Detroit Free Press en 1992. “Eso es sinónimo de muchas cosas malas. Pero estoy a favor de la responsabilidad medioambiental».

En un discurso ante el Club Económico de Detroit un año después, explicó la necesidad de que Dow estuviera abierto a las ideas de los reguladores y activistas medioambientales. «No hay alternativa a la reforma ambiental en nuestra industria», dijo, argumentando que las compañías químicas deberían liderar tales esfuerzos o verse obligadas a enfrentar regulaciones mal diseñadas.

Carol Browner, la administradora de la EPA en ese momento, recordó en un correo electrónico que era “más fácil trabajar con Dow” bajo el gobierno de Popoff. Pero cuando sugirió en 1994 que la agencia quería “reemplazar, reducir o prohibir” el uso generalizado de cloro y productos clorados en un plazo de tres años, Popoff envió una carta airada al presidente Bill Clinton.

«Sería irresponsable seguir una política que supone que todos los productos de cloro son dañinos sin considerar ni el peso de la evidencia científica sobre la química del cloro ni las consecuencias económicas de una prohibición del cloro», escribió. Y añadió: “La decisión de aplicar un enfoque tan radical a esta cuestión tan compleja se tomó sin la participación de la industria. Dow Chemical Company está comprometida con la participación constructiva”.

Jack Doyle, que escribió “Trespass Against Us: Dow Chemical & The Toxic Century” (2004) para el Fondo de Salud Ambiental, un grupo de defensa, dijo que el cloro era demasiado importante para las ganancias de Dow porque la compañía puede renunciar a él sin luchar.

El compromiso de Dow con la industria del cloro era «tan dominante y tan entrelazado en la economía mundial», añadió, «que hacer cambios reales y dramáticos estaba fuera de discusión».

Frank Popoff, cuyo nombre de pila era Pencho, nació el 27 de octubre de 1935 en Sofía, Bulgaria. Su padre, Eftim, también conocido como Frank, dirigía un negocio de tintorería con su madre, Stoyanka (Kossoroff) Popoff, que se hacía llamar Stany.

Emigró a los Estados Unidos con sus padres y su hermana en 1939 y se estableció en Terre Haute, Indiana.

Inspirado por un profesor de secundaria que había sido gaseado mientras luchaba en la Primera Guerra Mundial, el Sr. Popoff estudió química en la Universidad de Indiana, donde obtuvo una licenciatura y una maestría en administración de empresas en el mismo año, 1959.

Sin embargo, no quería ser químico.

“Tal vez me faltaba la creatividad y la visión que tienen los químicos exitosos”, dijo en una entrevista de 2012 en la Chemical Heritage Foundation (ahora el Science History Institute, en Filadelfia). «Estaba realmente interesado en la comercialización y aplicación de la química».

Se incorporó a Dow en 1959 y permaneció en la empresa durante 41 años. Trabajó en el laboratorio de uretano, luego en servicios técnicos y ventas de productos químicos a principios de los años 1960. Durante el siguiente cuarto de siglo, asumió posiciones cada vez más influyentes: presidente de Dow Europa en 1981, vicepresidente ejecutivo de Dow Chemical en 1985 y, dos años más tarde, presidente y director ejecutivo. Fue nombrado presidente en 1992.

Bajo el liderazgo de Popoff, Dow Chemical amplió las operaciones asiáticas de la empresa y compró una participación mayoritaria en la farmacéutica Marion Laboratories en 1989 (pasó a llamarse Marion Merrell Dow) antes de venderla seis años después, debido a la expiración de patentes y a la fuerte competencia.

A principios de la década de 1990, Dow Chemical estuvo involucrada en una controversia sobre la seguridad de los implantes mamarios de silicona fabricados por Dow Corning, su empresa conjunta con Corning Inc.

«Con razón o injustamente, hay mucha gente indignada por las plantas», dijo Popoff a The Free Press en 1992, pero añadió: «Nuestra responsabilidad se limita a la de un accionista, porque eso es lo que somos».

En 1995, sin embargo, un jurado de Nevada declaró a la empresa responsable de daños y perjuicios por más de 14 millones de dólares después de que una mujer sufriera problemas de salud causados ​​por implantes con fugas. Al año siguiente, la División de Apelaciones del Estado de Nueva York dictaminó que Dow Chemical no era responsable en 1.400 demandas sobre plantas.

Popoff renunció como director ejecutivo en 1995 y como presidente en 2000. Posteriormente enseñó durante un tiempo en la Universidad de Indiana y formó parte de juntas corporativas.

Le sobreviven su esposa, Jean (Urse) Popoff, a quien conoció en la universidad y con quien se casó en 1958; tres hijos, John, Thomas y Steven; y cuatro nietos.

Jim Fitterling, actual presidente y director ejecutivo de Dow, dijo que los logros más importantes de Popoff implicaron hacer de la seguridad un objetivo primordial – «no es que no fuera importante, pero él la puso al frente y al centro» – y ser uno de los primeros en hacerlo. partidario de la sostenibilidad. Esto incluía generar menos residuos, consumir menos recursos y garantizar mejor la seguridad de los empleados. Ayudó a promover un código de conducta voluntario en toda la industria que formalizó estos principios, llamado Responsible Care.

Pero Popoff dijo que no siempre ha sido fácil lograr que otras empresas cumplan. Al principio hubo una reacción negativa.

«Algunas cosas han tenido más impacto para las grandes empresas que para las pequeñas», dijo al Science History Institute. “Entonces comenzó el trabajo duro, asegurándonos de que todos cumplieran. ¿Y qué puedes hacer? Puede utilizar cualquier púlpito intimidante que tenga para asegurar a los demás que no sólo es lo mejor para ellos, sino que es obligatorio para que la industria sobreviva sin romper la animosidad y la mala voluntad de la sociedad, de las cuales la industria química a veces es capaz de hacer. haciendo.»

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