Esos «premios» de lotería de miles de millones de dólares ni siquiera son tan grandes

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La fiebre de la lotería está aumentando nuevamente en Estados Unidos. Pero cuidado con el comprador. Los premios anunciados no son tan grandes como parecen.

El 26 de marzo, alguien en Nueva Jersey ganó un premio mayor que Mega Millions anunció en su sitio web como 1.130 millones de dólares. Y Powerball dice que su premio mayor actual es de 935 millones de dólares.

Estos premios principales de lotería son una fortuna, de eso no hay duda. Pero, a decir verdad, esos números exagerados y apetitosos del premio mayor destinados a engañar a la gente para que compre boletos son engañosos. Gracias a la magia del aumento de los tipos de interés, las cifras anunciadas han aumentado, mientras que el valor real de los premios de lotería actuales no es ni la mitad. Y eso sin considerar el impacto de los impuestos.

El dinero que puede elegir recibir inmediatamente si gana se muestra en letra más pequeña, bajo el llamado premio mayor, pero esta opción en efectivo es real. Ese es el valor real del premio mayor.

«Es escandaloso -todos hemos aceptado totalmente la estructura de las loterías- y está mal porque da la impresión de que los premios mayores son mucho mayores de lo que realmente son», dijo Victor A. Matheson, economista deportivo del College of the Holy Cross en Worcester, Massachusetts, dijo en una entrevista la semana pasada.

Lo que las loterías llaman botes es una formulación extraña e interesada que aumenta los supuestos premios: una configuración que se ha repetido tantas veces que la gente la acepta como algo normal. Es como alardear de tener un trabajo de un millón de dólares, cuando en realidad te pagan 1.000 dólares a la semana y se espera que sigas trabajando durante los próximos 20 años.

Las principales loterías estadounidenses dicen que ha habido 10 premios mayores con un valor anunciado de más de mil millones de dólares. Pero esto es engañoso. A pesar de todo el revuelo, Estados Unidos aún no tiene ni siquiera un gran premio en efectivo de mil millones de dólares.

Pero cuando se miran de cerca las cifras y se tienen en cuenta la inflación y las tasas de interés, se obtiene una clasificación de los mayores premios de lotería que difiere de las listas convencionales publicadas por las propias loterías. Algunos premios que tenían un valor en efectivo de menos de mil millones de dólares cuando se otorgaron originalmente valen más ahora, después de años de inflación, según cálculos del estadístico independiente Salil Mehta.

No es fácil entender estas cifras. Cité el trabajo de Mehta en un artículo de 2016 que señalaba que las reglas de la lotería se habían rediseñado deliberadamente para producir premios mayores, incitando a la gente a comprar boletos.

“Cuando los premios empiezan a parecer realmente grandes, cada vez más gente compra boletos, lo que hace que los premios sean aún mayores y aumenta los ingresos para los estados que los administran”, dijo en una conversación reciente. “Pero las probabilidades de ganar son tan grandes que la gente tira su dinero a la basura. Es un impuesto para las personas que tal vez no entiendan realmente lo que están haciendo».

Sin duda, si necesitas dinero, no lo desperdicies en un billete de lotería. Úselo para pagar facturas o guárdelo e inviértalo.

Sin embargo, no estoy en contra de las loterías. Soñar despierto con riquezas fabulosas puede ser una delicia. De vez en cuando compraba billetes yo mismo, normalmente como parte de un grupo y siempre cuando los premios de la lotería habían alcanzado proporciones míticas.

Pero me interesan los números. Y cuanto más los miraba, peores me parecían.

No es sólo que mis posibilidades de ganar el premio mayor tanto en Mega Millions como en Powerball sean aproximadamente de una entre 300 millones.

Incluso aceptando estas terribles probabilidades, una vez que comencé a mirar de cerca los premios, comencé a hacer preguntas sobre cómo se presentaban los premios mayores al público estadounidense.

Definir lo que las loterías llaman botes es complicado. Esto es lo que realmente son: la suma de flujos de caja que los ganadores pueden recibir, si eligen recibir su dinero en 29 o 30 años. (De hecho, esto es lo que se conoce como el término anualidad cierta).

La opción en efectivo refleja el dinero real recaudado por los estados que participan en grandes loterías, menos los gastos y los ingresos reservados para fines como la educación.

Los premios mayores anunciados son sólo una estimación de la suma de flujos de efectivo que el premio mayor puede comprar y dependen de las tasas de interés de los bonos gubernamentales utilizados para crear la anualidad. Cuanto más altas sean las tasas de interés, mayores serán los pagos.

J. Bret Toyne, director ejecutivo de la Asociación de Lotería Multiestatal, que opera el juego Powerball desde su base cerca de Des Moines, explicó esos conceptos básicos en una larga conversación telefónica en diciembre. Y confirmó los efectos de las altas tasas de interés tanto en las anualidades como en los premios de lotería anunciados.

«¡SÍ!» Él dijo. «Las altas tasas de interés son buenas para los jubilados y para las loterías».

Pero las anualidades simples no se anuncian de esta manera. Las afirmaciones que se les hacen suelen ser limitadas y aburridas: por una suma determinada, recibirás un pago determinado cada mes, tal vez ajustado a la inflación, durante un número determinado de años. Generalmente se considera inapropiado decir: compre esta anualidad y obtenga un premio mayor de $100,000, cuando, en realidad, simplemente recibirá una pequeña fracción de esa cantidad cada mes durante 30 años.

Toyne estuvo de acuerdo, pero dijo: «Así es como se describen los premios mayores desde antes de que yo comenzara, y eso fue en 1988».

Consulté a varios economistas e historiadores, busqué en hemerotecas y obtuve respuestas consistentes.

Charles T. Clotfelter, un economista de Duke que ha estudiado las loterías durante 50 años, me dijo que las loterías modernas han descrito sus premios como “la suma numérica de años de pagos” desde el principio. Y añadió: “Nadie te dejaría declararlo de esa forma si fuera un producto financiero”.

Jonathan D. Cohen, autor de «Por un dólar y un sueño: Loterías estatales en la América moderna», dijo que no fue hasta las décadas de 1980 y 1990 que las opciones de suma global en efectivo, que reflejan el valor real de los premios, comenzaron a desparramar. ser común.

“Las loterías son operadas por agencias estatales y están exentas de veracidad en las leyes de publicidad”, dijo. De hecho, consulté con las agencias federales que se ocupan de estos asuntos y me dijeron que no tienen jurisdicción sobre las loterías.

Stephen M. Stigler, profesor de estadística en la Universidad de Chicago, ha estudiado la historia de las loterías, incluidas las de Gran Bretaña y Francia. «La propensión a hacer publicidad en el mayor número posible se remonta a muchos cientos de años», me dijo. “Elegir el número más grande posible y reclamarlo como premio de lotería” es una vieja tradición, afirmó. Si las loterías pueden salirse con la suya y ayudar a generar negocios, a menudo lo hacen.

El aumento de las tasas de interés en los últimos dos años ha dejado claras las distorsiones inherentes a la publicidad de los premios mayores.

Considere que el 26 de marzo el valor en efectivo del premio Mega Millions fue de 526 millones de dólares, sólo el 48% del premio mayor anunciado de 1.100 millones de dólares. (Otra forma de decirlo es que el llamado premio mayor fue 2,1 veces el premio en metálico).

En enero de 2021, por el contrario, el premio mayor anunciado para Mega Millions fue de 1.050 millones de dólares, ligeramente inferior al premio mayor del 26 de marzo. Pero el valor en efectivo del premio de 2021 fue de 777 millones de dólares, el 74% del premio mayor anunciado y mucho más que el premio en metálico del 26 de marzo.

¿Qué pasó? Bueno, el rendimiento de los bonos del Tesoro a 10 años es ahora de alrededor del 4,1%, y los organizadores de la lotería estiman que, convertidos en bonos a lo largo de 30 años, el monto del premio en efectivo de la lotería – alrededor de 526 millones de dólares – generará aproximadamente 1,1 mil millones de dólares. En 2021, el rendimiento de los bonos gubernamentales a 10 años fue de sólo el 1,1%. También hubo fiebre de lotería en 2021, y el premio en metálico entonces era incluso mayor que ahora: 777 millones de dólares. Pero a esa baja tasa de interés del 1,1%, el premio mayor anunciado era “sólo” 1.050 millones de dólares: todavía es mucho dinero, pero una pequeña fracción de lo que sería con las tasas de interés más altas que prevalecen ahora.

De manera similar, el premio mayor anunciado del Powerball el 28 de marzo fue de 935 millones de dólares. Su valor en efectivo ascendió a sólo 449,7 millones de dólares, el 48% del premio mayor anunciado. Esto se compara con un premio mayor anunciado de Powerball de enero de 2021 de $731 millones, con un valor en efectivo de $547 millones, el 75% del premio mayor anunciado de 2021 y mucho más que el valor en efectivo actual de Powerball.

En otras palabras, los premios de 2021 fueron más valiosos que los actuales, a pesar del revuelo por los botes actuales.

De hecho, para obtener una lista precisa de los premios de lotería más grandes de los Estados Unidos, es necesario comenzar con los premios en efectivo y ajustarlos a la inflación, que ha sido alta en los últimos años. El señor Mehta hizo todo ese duro trabajo.

En mi opinión, estos son los premios de lotería más grandes de la historia de Estados Unidos, con sus valores en efectivo expresados ​​en dólares de 2024:

  • Powerball, enero de 2016, ahora 1.295 millones de dólares. El premio mayor anunciado fue de 1.586 millones de dólares.

  • Mega Millions, octubre de 2018, ahora $1.083 millones. El premio mayor anunciado fue de 1.537 millones.

  • Powerball, noviembre de 2022, ahora 1.046 millones de dólares. El premio mayor anunciado fue de 2.040 millones de dólares. Es el número uno en las clasificaciones convencionales basadas en los botes nominales anunciados, pero su premio en metálico ajustado a la inflación lo coloca en el tercer lugar.

Admito que esto puede parecer una objeción. Los premios en efectivo de Powerball y Mega Millions son tan grandes, y las probabilidades de ganar tan pequeñas, que distinciones como éstas pueden parecer irrelevantes, o algo peor.

Bien. Entiendo. Si estás comprando un billete de lotería, no estás buscando una buena oferta. Estás comprando entretenimiento y este análisis es negativo.

Pero estaré atento al dinero del premio y a las escasas probabilidades. Al menos esa es mi intención.

En algún momento, cuando el premio mayor de la lotería sea realmente grande, probablemente me dejaré llevar por la fiebre de la lotería como todos los demás. Pero al menos sabré el verdadero tamaño del premio mayor que no ganaré.

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