En Francia el futuro llega en barcaza

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Mientras la pálida luz de la mañana parpadeaba sobre el Sena, el capitán Freddy Badar dirigió su enorme barcaza fluvial, Le Bosphore, pasando por pintorescos pueblos de Normandía y bosques cubiertos de nieve, poniendo rumbo a París.

A bordo había contenedores llenos de muebles, aparatos electrónicos y ropa cargados la noche anterior desde un carguero atracado en Le Havre, el puerto marítimo del norte de Francia. Si la carga hubiera continuado por la carretera, 120 camiones habrían atascado las carreteras. El uso de Le Bosphore y su tripulación de cuatro personas evitó que toneladas de emisiones de carbono ingresaran a la atmósfera.

«El río es parte de una solución más amplia para un transporte y un medio ambiente más limpios», dijo el capitán Badar, observando otros barcos que transportaban mercancías a lo largo del Sena. «Pero hay mucho más que podríamos hacer».

A medida que la Unión Europea intensifica su batalla contra el cambio climático, debe descarbonizar el transporte de mercancías, que es responsable de una cuarta parte de las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero.

Para llegar allí volvemos a una solución milenaria: sus ríos. Con 23.000 millas de vías fluviales que atraviesan la Unión Europea, los funcionarios ven un enorme potencial para ayudar a sacar de las carreteras a los camiones, la principal fuente de emisiones de mercancías. El Pacto Verde Europeo, el plan de descarbonización de la Unión Europea, convertiría los ríos en autopistas y en un doble tráfico de barcazas para 2050.

Hay mucho margen de mejora. Hoy en día, los ríos transportan menos del 2% de las mercancías de Europa. En comparación, por las carreteras europeas pasan alrededor de 6,5 millones de camiones, lo que representa el 80% del transporte de mercancías. El ferrocarril representa aproximadamente el 5%.

Gran parte de la infraestructura europea de décadas de antigüedad, incluidos puertos y esclusas, necesitará mejorarse para que los ríos puedan soportar más tráfico. El calentamiento global aumenta el desafío: la sequía de los últimos años ha bloqueado parte del transporte por el Rin y plantea riesgos para el Sena.

Aunque el Sena no es el río más transitado de Europa (el Rin, que atraviesa Alemania y los Países Bajos, sí lo es), la ambición es transformarlo en uno de los principales centros experimentales para la transición climática.

«Estamos trabajando en una transformación para inducir a las empresas a cambiar masivamente sus rutas logísticas», afirmó Stéphane Raison, presidente del principal operador portuario francés, Haropa, que está invirtiendo más de 1.000 millones de euros (o 1.100 millones de dólares) en el esfuerzo de El Sena.

Antes de partir de Le Havre hacia París, mientras nevaba intensamente en la oscuridad, la tripulación de Le Bosphore empacó contenedores en la bodega y revisó un manifiesto mientras una grúa pórtico se movía sobre sus cabezas.

Le Bosphore, parte de una flota de 110 barcazas operadas por Sogestran, la mayor empresa de transporte fluvial de Francia, se dirigirá a Gennevilliers, un puerto a cinco millas de París que es un centro de distribución para los 12 millones de consumidores de la capital de la región. El viaje durará aproximadamente 30 horas.

El Sena podría transportar muchas más barcazas como Le Bosphore, que es más larga que un campo de fútbol y ahorra 18.000 viajes de camiones al año entre Le Havre y París. El gobierno espera transportar cuatro veces más carga por el río que los 20 millones de toneladas que mueve actualmente cada año.

Para lograrlo, Haropa ha acelerado la ampliación del puerto de Le Havre, situado en la desembocadura del Sena, en un esfuerzo por atraer barcos de los puertos más grandes de Rotterdam en los Países Bajos o Amberes en Bélgica. La carga almacenada en estos puertos se transporta luego a Francia en camión.

En sus otras cinco terminales portuarias en el Sena, Haropa está agregando estaciones eléctricas que permiten a los barcos conectarse mientras están atracados, en lugar de hacer funcionar sus motores.

Si bien gran parte de la flota de barcazas de Europa todavía funciona con diésel, una pequeña pero creciente porción se está adaptando a los biocombustibles. Los barcos eléctricos están llegando al mercado. También se están desarrollando prototipos de barcazas propulsadas por hidrógeno.

Empresas como Ikea y nuevas empresas de transporte fluvial están ayudando a impulsar el movimiento. Están desarrollando servicios de entrega de última milla libres de carbono para atraer a los consumidores y superar las estrictas regulaciones ambientales que las ciudades europeas están imponiendo para limitar los vehículos pesados ​​y contaminantes.

Ocho horas después de zarpar de Le Havre, Le Bosphore entró en Rouen, una parada importante para el transporte fluvial hacia y desde París. Alrededor de las 10 de la mañana, una nueva tripulación de cuatro personas, liderada por el capitán Badar, se embarcó para un turno de una semana y se reanudó el viaje a París.

El tráfico de barcazas en el Sena ha aumentado sólo un 5% en comparación con hace diez años. Mientras el gobierno intenta acelerar el proceso, “los ríos han sido descuidados durante demasiado tiempo”, dijo el capitán Badar, la tercera generación de capitanes de barcos fluviales de su familia. Él es parte de una raza rara. Muchos capitanes de barcos fluviales en Europa están cerca de la edad de jubilación y hay escasez de personal cualificado, un problema que corre el riesgo de frenar el esperado crecimiento del tráfico fluvial.

Durante siglos, señaló el capitán Badar, los ríos fueron prácticamente la única forma de transportar mercancías a través de Francia: el antiguo símbolo de París es un barco. Pero las vías fluviales cayeron en desgracia cuando los camiones y los trenes dominaron el transporte en el siglo XX, especialmente después de la Segunda Guerra Mundial, cuando las carreteras y vías de ferrocarril se expandieron por todo el continente.

Los gobiernos apoyan a estas industrias “porque tienen poderosos grupos de presión y sindicatos”, dijo el capitán Badar, mientras navegaba por un castillo medieval construido por Ricardo Corazón de León mientras el sol iluminaba el cielo de la tarde.

«Ahora estamos empezando a hablar sobre el medio ambiente y sería mejor ver el río como parte de una cadena más amplia de transporte más limpio».

La mayor cadena de supermercados de Francia, Franprix, va por delante. Desde hace diez años transporta mercancías en barcazas a sus 300 establecimientos parisinos. Cada mañana los trabajadores descargan 42 contenedores cerca de la Torre Eiffel. Esto ahorró 3.600 viajes de camiones al año en autopistas y redujo las emisiones de carbono de Franprix en un 20%, dijo la compañía.

Le Bosphore entró en el puerto de Gennevilliers a la mañana siguiente antes del amanecer y atracó junto con otras barcazas cargadas de mercancías para las empresas parisinas. Una grúa descargó tres capas de contenedores de la bodega y los colocó en el muelle, donde las carretillas elevadoras los apilaron de lado. A pesar de la voluminosa carga, Le Bosphore sólo había consumido el combustible de cuatro camiones durante todo el viaje.

Al otro lado del puerto, se estaba llevando a cabo un experimento para hacer que la última milla de entrega fuera más respetuosa con el medio ambiente: un enorme almacén, creado en un acuerdo de 2022 entre Haropa e Ikea, el gigante sueco del mueble, para crear una forma sin emisiones de carbono de entregar mercancías utilizando El Sena.

Palets llenos de muebles de cocina y sofás de Ikea, pedidos online menos de 48 horas antes, se cargaron en una barcaza que los llevaría al centro de París. Allí serían cargados en camiones eléctricos y entregados a los clientes.

El proceso no está completamente descarbonizado (la barcaza que va al centro de París quema combustible, al igual que los camiones en las fábricas de Ikea en Polonia y Rumania), pero el acuerdo ha permitido a Ikea retirar el equivalente a 6.000 camiones de las calles de París el año pasado. dijo Emilie Carpels, directora del proyecto fluvial de Ikea.

Otras iniciativas pretenden ser más vanguardistas.

Se espera que la primera barcaza fluvial de Europa propulsada por hidrógeno, la Zulu, entre en funcionamiento en primavera. Diseñado por Sogestran, puede transportar hasta 320 toneladas, o el contenido de aproximadamente 15 camiones. «Estamos avanzando hacia un futuro de transporte cada vez más limpio», afirmó Florian Levarey, director del proyecto.

Para Fludis, una start-up francesa, ese futuro ya está a su alcance. Su presidente, Gilles Manuelle, fundó la empresa en torno a dos barcos que funcionan con baterías eléctricas y una flota de bicicletas eléctricas para repartos.

Alrededor de las 7 de la mañana de una mañana reciente, una docena de miembros de la tripulación cargaron una de las pequeñas barcazas con cajas de granos de café, papel para fotocopias, paños de cocina y otros productos para ser entregados a bistrós y tiendas francesas. Mientras el barco pasaba silenciosamente por el Louvre para su primer desembarco, los trabajadores a bordo cargaron sus bicicletas con pedidos y salieron corriendo a la calle tan pronto como el capitán atracó.

“Estamos empezando poco a poco”, dijo Manuelle. «Pero son pequeñas soluciones como esta las que pueden volverse mucho más grandes y ayudar a desempeñar un papel en la reversión del calentamiento global».

Al regresar a Gennevilliers, la tripulación de Le Bosphore llenó la bodega ahora vacía con productos franceses para la exportación: harina, madera, bolsos de lujo y champán. A las 14:00 horas comenzaría el crucero de regreso a Le Havre, donde la tripulación descargaría y comenzaría de nuevo.

“Hace mucho tiempo que sé que el río es el medio de transporte más respetuoso con el medio ambiente”, dijo el capitán Badar, volviendo al timón. «Ahora necesitamos que los políticos hagan que esto suceda», añadió. «El potencial es enorme».

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