El verano ha tenido a las redes eléctricas bajo presión desde hace algún tiempo. Ahora el invierno también.

Durante décadas, los operadores de redes eléctricas han temido que el aumento de la demanda de energía en los calurosos días de verano provocara apagones. Ahora tienen cada vez más preocupaciones similares sobre los días más fríos del invierno.

En gran parte debido a la creciente demanda de individuos y empresas y a las limitaciones de suministro debido al envejecimiento de los equipos de servicios públicos, muchas redes se ven sometidas a una mayor presión en invierno. Según la North American Electric Reliability Corporation, una organización sin fines de lucro que desarrolla y hace cumplir estándares para el sector de servicios públicos, para 2033, se espera que el crecimiento de la demanda de electricidad durante el invierno, en comparación con el nivel actual, supere el crecimiento de la demanda en el verano. .

Hace apenas 10 años, el consumo de electricidad en invierno era aproximadamente un 11% menor que en verano, según el grupo. Para 2033, se espera que esa brecha se reduzca a alrededor del 8%. Y para 2050, la demanda invernal podría superar el uso de electricidad en verano.

«Estamos viendo un crecimiento tanto en los picos de verano como de invierno, pero estamos viendo que los picos de invierno crecen más rápido», dijo Jim Robb, director ejecutivo de la compañía de confiabilidad. «La curva de demanda aumenta muy, muy rápidamente».

Durante los años posteriores a la crisis financiera de 2008, la demanda anual de electricidad se mantuvo esencialmente estable. La administración Obama promovió la eficiencia energética como una forma de abordar el cambio climático y los consumidores utilizaron menos electricidad para ahorrar dinero.

Pero esa tendencia se ha revertido en los últimos años, a medida que las empresas han construido cientos de grandes centros de datos, cada uno de los cuales puede utilizar tanta energía como una ciudad pequeña, y los individuos han comprado más automóviles y electrodomésticos. Uno de los principales factores que contribuyen al invierno es el uso cada vez mayor de electricidad para alimentar calentadores en hogares y negocios que anteriormente usaban calderas de petróleo o gas.

Aunque son muy eficientes en general, las bombas de calor eléctricas se vuelven menos eficientes cuando la temperatura exterior es inferior a 30 grados Fahrenheit, dijo Robb. Como resultado, las compañías eléctricas tienen que trabajar más duro en climas muy fríos y durante las tormentas invernales.

El 17 de enero, mientras el frío intenso se extendía por muchos de los siete estados a los que presta servicios, la Autoridad del Valle de Tennessee alcanzó su pico más alto en demanda de electricidad. El sistema público de energía, que cuenta con más de 10 millones de clientes, pudo soportarlo gracias a las mejoras realizadas para hacer frente al aumento de la demanda invernal. El récord anterior se estableció el 16 de agosto de 2007.

«En nuestra región, ya estamos viendo picos invernales más altos y mayores desafíos que los picos estivales», dijo Aaron Melda, vicepresidente senior de transmisión eléctrica y energía de la autoridad.

PJM, que es la red más grande del país y presta servicios a 65 millones de personas en 13 estados, también superó la demanda esperada el 17 de enero, cuando la nieve, el aguanieve y la lluvia helada cubrieron el Atlántico Medio. El sistema satisfizo esa demanda y proporcionó energía a las redes cercanas. Un año antes, PJM necesitó ayuda de sus vecinos durante una fuerte tormenta invernal.

Las redes estadounidenses también están pasando apuros porque importan menos energía de Canadá durante el invierno. La demanda de electricidad está aumentando allí, y la disminución de las lluvias y las nevadas ha reducido el suministro de las plantas hidroeléctricas, dijo Robert McCullough de McCullough Research, una consultora de energía con sede en Portland, Oregón.

Las líneas y equipos eléctricos viejos y mal mantenidos de los servicios públicos estadounidenses son otro problema importante, dijo. La red eléctrica que abastece a gran parte de Texas colapsó durante una tormenta invernal de 2021, en parte porque los gasoductos y los equipos de las centrales eléctricas se congelaron o funcionaron mal. Casi 250 personas murieron como resultado de la tormenta y el corte de energía, dijeron funcionarios estatales.

«Está bastante claro que estamos entrando en un período en el que no sabemos qué va a pasar a continuación», dijo McCullough. «La electrificación claramente cambiará la situación y la empeorará».

Como muchos estadounidenses, Michael Pittman se había acostumbrado a las tensiones en la red eléctrica causadas por olas de calor o tormentas de verano. Vive en las afueras de Houston, donde trabaja como gerente general de Star Pizza, un restaurante que tiene dos locales en la ciudad.

El escaparate original del restaurante, que abrió hace 50 años y donde se elabora la masa y la salsa para ambas tiendas, se quedó sin electricidad durante la tormenta de 2021.

“Había una sensación de gran impotencia”, dijo Pittman, quien trabaja en el restaurante desde 1994 y anteriormente experimentó cortes de energía durante los calurosos días de verano y huracanes. “Ahora todo el mundo tiene esa sensación de shock cuando sientes que se avecina una congelación. La noticia inmediatamente aparece en los titulares».

El restaurante había considerado adquirir generadores como energía de respaldo, pero Pittman dijo que hacerlo habría costado demasiado. En cambio, se prepara para lo peor cuando lleguen las temperaturas gélidas y espera continuar operando desde su segunda ubicación, en un área que tiende a perder energía con menos frecuencia cuando hace mal tiempo.

«Hay algunas cosas que se dan por sentado», dijo Pittman. «La red eléctrica es una de ellas».

La red enfrenta muchos desafíos a medida que el país avanza para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero. Y la creciente demanda de electricidad en invierno hace que muchos de ellos sean más difíciles.

En gran parte del país, las redes eléctricas fueron diseñadas para soportar la alta demanda del verano, cuando la gente enciende los aires acondicionados. Como resultado, las empresas de servicios públicos normalmente cierran algunas plantas de energía y otras partes de la red para mantenimiento y mejoras durante el resto del año.

Los expertos en energía dicen que la alta demanda en varias estaciones podría dificultar la reparación y mejora de los sistemas estresados ​​y envejecidos.

La Corporación de Confiabilidad Eléctrica de América del Norte cree que el consumo de electricidad en invierno podría exceder la demanda de verano en Nueva York y otros estados del noreste dentro de seis años. Esto también significaría un aumento en las facturas de electricidad, que han aumentado constantemente en los últimos años. Según la Administración de Información Energética, el propietario medio de una vivienda en Estados Unidos pagó 162 dólares por un uso medio de 1.000 kilovatios hora en noviembre, frente a los 156 dólares del año anterior.

“A medida que más y más jurisdicciones hagan la transición a la electricidad, se verá ese aumento de cambio”, dijo Calvin Butler, director ejecutivo de Exelon, propietaria de servicios públicos regulados en Nueva Jersey, Maryland, Delaware, Pensilvania e Illinois. «Comenzaremos a ver más temporadas altas de invierno».

Butler dijo que cree que la creciente demanda de electricidad requeriría mejoras y adiciones a la red para mantener las luces encendidas, incluido el uso continuo de algunos combustibles fósiles.

Las fuentes de energía renovables, como los paneles solares y las turbinas eólicas, producen menos electricidad durante el invierno, en parte porque hay menos horas de sol y porque el viento y las condiciones climáticas son más variables. Por eso Butler sostiene que Estados Unidos necesitará seguir utilizando centrales eléctricas de gas natural, que proporcionan alrededor del 40% de su electricidad.

«Esto simplemente refuerza la necesidad de tener gas natural dentro del sistema», dijo Butler. «Necesitará gasolina en un futuro próximo».

Por supuesto, seguir quemando grandes cantidades de gas natural para producir electricidad socavará los esfuerzos por reducir las emisiones de dióxido de carbono y metano, dos de los principales gases de efecto invernadero. Pero reemplazar el gas es difícil porque las baterías y otras tecnologías de almacenamiento de energía no pueden proporcionar suficiente energía para varios días a un costo razonable en este momento, aunque algunos expertos creen que eso cambiará en el futuro.

Las empresas de servicios públicos también podrían construir más líneas de transmisión para transportar energía renovable desde lugares donde abunda hasta donde se necesita, como desde grandes granjas solares en el suroeste hasta el medio oeste en el invierno. Pero la aprobación de tales proyectos puede llevar muchos años.

«Estamos hablando de mucha energía de la que estamos tratando de alejarnos», dijo Robb, de la empresa de confiabilidad de la red. «Necesitamos tecnología que esté disponible a escala y que pueda proporcionar el mismo tipo de servicios de equilibrio que obtenemos del gas».

McCullough, el consultor, dijo que concentrarse en más gas natural era miope, en parte porque las plantas de gas no eran confiables incluso en invierno. Dice que los administradores de la red y las empresas de servicios públicos deben considerar recursos más distribuidos, como la energía solar en los tejados, y planificar mejor la creciente demanda invernal para que el país pueda abordar el cambio climático.

«La conclusión es», dijo, «estamos teniendo picos tanto en verano como en invierno, y no los estamos prediciendo».

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *