El trastorno de estrés postraumático ha aumentado entre los estudiantes universitarios

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Los diagnósticos de trastorno de estrés postraumático entre estudiantes universitarios se duplicaron con creces entre 2017 y 2022, y aumentaron más drásticamente cuando la pandemia de coronavirus cerró los campus y trastornó la vida de los estudiantes, según una nueva investigación publicada el jueves.

Según los hallazgos, la prevalencia del trastorno de estrés postraumático aumentó del 3,4% al 7,5% durante ese período. Los investigadores analizaron las respuestas de más de 390.000 participantes en el Estudio Healthy Minds, una encuesta anual basada en la web.

«La magnitud de este aumento es realmente impactante», afirmó Yusen Zhai, autor principal del estudio, que dirige la clínica de asesoramiento comunitario de la Universidad de Alabama en Birmingham. Su clínica había visto a más jóvenes luchando después de eventos traumáticos. Por eso esperaba un aumento, pero no tan grande.

El Dr. Zhai, profesor asistente en el Departamento de Estudios Humanos, atribuyó el aumento a “factores estresantes sociales más amplios” para los estudiantes universitarios, como tiroteos en el campus, malestar social y la pérdida repentina de seres queridos debido al coronavirus.

El trastorno de estrés postraumático es un trastorno de salud mental caracterizado por pensamientos intrusivos, flashbacks y una mayor sensibilidad a los recuerdos de un evento, que continúa durante más de un mes después de que ocurre.

Es un trastorno relativamente común: alrededor del 5% de los adultos en los Estados Unidos lo experimentan en un año determinado, según la encuesta epidemiológica más reciente realizada por el Departamento de Salud y Servicios Humanos. La prevalencia a lo largo de la vida es del 8% en mujeres y del 4% en hombres, según la encuesta.

La nueva investigación también encontró un fuerte aumento en la prevalencia de una condición similar, el trastorno de estrés agudo, que se diagnostica menos de un mes después de un trauma. Los diagnósticos aumentaron al 0,7% entre los estudiantes universitarios en 2022, frente al 0,2% cinco años antes.

El uso de la atención de salud mental ha aumentado en todo el país durante la pandemia, ya que la teleterapia ha hecho que sea mucho más fácil consultar a los médicos. El tratamiento para los trastornos de ansiedad ha aumentado más rápidamente, seguido del trastorno de estrés postraumático, el trastorno bipolar y la depresión, según economistas que analizaron más de 1,5 millones de reclamaciones de seguros por visitas al médico entre 2020 y 2022.

El trastorno de estrés postraumático se introdujo como diagnóstico oficial en 1980, cuando quedó claro que las experiencias de combate habían dejado una huella en muchos veteranos de Vietnam, dificultándoles trabajar o participar en la vida familiar. Durante las siguientes décadas, la definición fue revisada para incluir una gama más amplia de lesiones, violencia y abuso, así como la exposición indirecta a eventos traumáticos.

Sin embargo, el diagnóstico aún requiere exposición a un trauma del Criterio A, definido en el Manual Diagnóstico y Estadístico de los Trastornos Mentales como “muerte, amenaza de muerte, lesión grave real o amenaza de lesión, o agresión sexual real o amenaza de”.

No es raro que los jóvenes experimenten acontecimientos traumáticos. Un estudio realizado en 1996 entre residentes de Detroit encontró que la exposición a eventos traumáticos (como asaltos violentos, lesiones o muertes inesperadas) alcanzaba su punto máximo entre los 16 y los 20 años, y luego disminuía precipitadamente después de los 20 años.

Las investigaciones sugieren que menos de un tercio de las personas expuestas a eventos traumáticos desarrollan un trastorno de estrés postraumático.

Shannon E. Cusack, investigadora académica que ha estudiado el trastorno de estrés postraumático en estudiantes universitarios, dijo que existe división dentro del campo sobre si los profundos trastornos experimentados por los adultos jóvenes durante la pandemia (pérdida repentina de vivienda e ingresos, aislamiento social y miedo a las infecciones) equivalen a eventos desencadenantes.

«Están causando síntomas consistentes con el diagnóstico de trastorno de estrés postraumático», dijo el Dr. Cusack, psicólogo clínico y profesor asistente de psiquiatría en la Virginia Commonwealth University. “¿No los trataré porque su factor estresante no cuenta como trauma?”

Los datos de prevalencia, dijo, indican una necesidad urgente de tratamiento del PTSD en los campus universitarios. Los tratamientos a corto plazo desarrollados para veteranos, como la terapia de exposición prolongada y la terapia de procesamiento cognitivo, han demostrado ser eficaces para controlar los síntomas del trastorno de estrés postraumático.

Stephen P. Hinshaw, profesor de psicología de la Universidad de California en Berkeley, dijo que los trastornos de la pandemia pueden haber dejado a los estudiantes universitarios emocionalmente agotados y menos resilientes ante eventos traumáticos.

“En el transcurso de este estudio, es posible que haya habido legítimamente más traumas y muertes”, dijo, y agregó que los encierros pueden haber causado una desesperación más generalizada entre los jóvenes. «Con el deterioro general de la salud mental, ¿es más difícil afrontar los factores estresantes traumáticos si uno se expone a ellos?»

Algunos cambios en el manual de diagnóstico pueden haber desdibujado la línea entre el trastorno de estrés postraumático y trastornos como la depresión o la ansiedad, dijo el Dr. Hinshaw. En 2013, el comité que supervisa las revisiones del manual amplió la lista de posibles síntomas de PTSD para incluir disforia, una profunda sensación de inquietud y una visión negativa del mundo, que también podría ser causada por la depresión, dijo. Pero los cambios, añadió, no tienen en cuenta el fuerte aumento de los diagnósticos.

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