El Starliner de Boeing logra superar propulsores averiados para acoplarse a la Estación Espacial

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Hubo problemas con su sistema de propulsión, pero la nave espacial Starliner de Boeing y los dos astronautas de la NASA que transportaba se acoplaron con éxito a la Estación Espacial Internacional el jueves por la tarde.

El acoplamiento, a las 13:34 hora del este, se produjo más de una hora más tarde de lo esperado, después de que se resolvieran varios propulsores que funcionaban mal.

«El equipo manejó muy bien el cuestionario», dijo Steve Stich, director del programa de tripulación comercial de la NASA, durante una conferencia de prensa el jueves después del atraque. «Y dieron todas las respuestas correctas».

La llegada de Starliner se produjo un día después del lanzamiento del vehículo desde la estación espacial de Cabo Cañaveral en Florida. El acoplamiento fue un hito importante para el vuelo de prueba, que servirá para realizar una comprobación final de que el Starliner está listo para iniciar vuelos operativos una vez al año para transportar a las tripulaciones de la NASA para estancias de seis meses en la estación espacial.

La NASA contrató a Boeing, junto con SpaceX, para construir la nave espacial que reemplazaría sus transbordadores espaciales retirados. SpaceX logró llevar astronautas a la estación espacial en 2020, mientras que Boeing enfrentó costosos problemas técnicos y retrasos.

Ahora los esfuerzos están a punto de dar frutos. Una cápsula SpaceX Crew Dragon está atracada en otro puerto de la estación espacial. «Cuando Starliner obtenga la certificación, Estados Unidos tendrá dos sistemas de transporte humano únicos para la ISS que ningún otro país del mundo tiene», dijo el administrador asociado de la NASA, Jim Free.

El trabajo queda. Los ingenieros esperaban encontrar problemas durante este vuelo, y así fue.

Incluso antes del lanzamiento, se descubrió una pequeña fuga de helio en el sistema de propulsión del Starliner. Esto llevó a varias semanas de investigación.

El helio, un gas inerte, se utiliza para empujar los propulsores hacia los propulsores de la nave espacial. Si se pierde demasiado, es posible que los propulsores no funcionen correctamente.

Los ingenieros determinaron que la fuga parecía limitarse a un sello, pero luego descubrieron una «vulnerabilidad de diseño». Si se hubiera producido una serie de fallas improbables con el sistema de propulsión después del desacoplamiento, es posible que Wilmore y Williams hubieran quedado varados en órbita.

Boeing desarrolló un procedimiento de respaldo para permitir que el Starliner regresara a la Tierra en caso de que ocurrieran fallas improbables. Los funcionarios de Boeing y la NASA decidieron que no era necesario reparar la fuga de helio y que se podía lanzar la nave espacial.

Sin embargo, anoche se produjeron dos fugas más de helio.

Se detuvieron los flujos de helio hacia las partes con fugas del sistema de propulsión y los ingenieros analizaron el problema mientras Wilmore y Williams dormían. Por la mañana los responsables de la misión decidieron continuar con el atraque. Se reactivó el flujo de helio para las maniobras de atraque.

Aunque se descubrió una cuarta fuga después del acoplamiento, queda mucho helio para el resto de la misión, dijo Stich.

Otro problema ocurrió cuando el Starliner se acercaba a la estación espacial. Cinco de los 28 reactores de maniobra del Starliner, todos situados en la parte inferior de la nave espacial, parecían no funcionar correctamente. El problema del propulsor no estaba relacionado con fugas de helio, pero fue similar a lo que ocurrió durante un vuelo anterior sin tripulación de Starliner.

«Hay algo que hace que los propulsores fallen y no sabemos exactamente por qué», dijo Stich.

Dijo que cuatro de los cinco propulsores funcionaron correctamente y fueron reactivados.

El quinto propulsor pareció actuar de manera diferente. «Dejamos el propulsor inhibido durante el resto del vuelo», dijo Stich.

Con más solución de problemas, el Starliner perdió su primera oportunidad de atracar. La nave espacial y los astronautas esperaron a la siguiente y luego se acercaron lentamente sin mayores dificultades.

«Hemos logrado mucho y mucho más de lo esperado», dijo Mark Nappi, director del programa Starliner de Boeing. «Teníamos mucho trabajo planificado que necesitábamos hacer y luego sucedió algo no planificado».

Nappi añadió: «Aprendimos de ambos».

En otros aspectos, Starliner funcionó a la perfección. La nave espacial vuela en su mayor parte de forma autónoma con sus computadoras cargándose. Pero los astronautas pueden intervenir en caso de emergencia y han probado esta capacidad.

«Suni y yo hemos realizado algunas maniobras manuales y son precisas», dijo anoche el Sr. Wilmore, «mucho más que incluso el simulador».

Después del acoplamiento, se llevaron a cabo comprobaciones meticulosas para garantizar un sello hermético entre el Starliner y la estación espacial durante un par de horas antes de que se abriera la escotilla. Aproximadamente a las 3:45 p.m., hora del este, Williams y Wilmore salieron del Starliner, recibidos con abrazos por los otros astronautas.

“Estamos listos para cualquier cosa que nos haya pedido que hagamos”, dijo Wilmore durante una breve ceremonia de bienvenida.

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