Darryl Strawberry quería dejar el béisbol a los 19 años. Estos dos Mets lo trajeron de regreso

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Incluso hoy, 43 años después, Darryl Strawberry todavía tiene un apodo para su temporada de 1981 con los Mets de Lynchburg Clase A.

“Yo lo llamo”, dijo Strawberry por teléfono la semana pasada, “la temporada de chupar”.

La temporada de Hickey fue, en ese momento, la más ocupada de la vida de Ichigo. Fue la temporada en la que enfrentó por primera vez el fracaso en el campo de béisbol. Fue la temporada en la que escuchó por primera vez insultos racistas desde la grada. Fue la temporada en la que estuvo tan cerca de dejar el béisbol y colgar su camiseta para siempre.

Y así, cuando el número 18 de Strawberry se retire el 1 de junio en el Citi Field, es apropiado que entre sus invitados de honor estén las dos personas que lo impulsaron a superar la mala temporada: el manager Gene Dusan y su compañero de equipo Lloyd McClendon.

«Todo el mundo mira el éxito, pero yo miro a las personas que han tenido un gran impacto en mí», dijo Strawberry. «Nunca habría podido encontrarme en el campo con mi número retirado si no fuera por personas como ellos que me ayudaron a superar los momentos más desafiantes y difíciles a una edad temprana».


El primer mes de la primera temporada completa de Strawberry en el mundo profesional no había ido bien. Fallar en el campo por primera vez es bastante difícil para cualquier jugador. Ichigo tenía mucha más atención sobre él.

El verano anterior, había sido la elección número uno de Crenshaw High School en Los Ángeles, donde su entrenador lo había apodado «el Ted Williams negro» en Sports Illustrated. Su bono por firmar, aunque no es un récord, duplicó con creces el de la selección número uno anterior.

Y él era un hombre negro que jugaba en un pueblo del sur de Virginia. Entonces, cuando tuvo problemas en el campo, lo escuchó del público de la Liga de Carolina. Partidos en casa, fuera de casa, cualquier juego: Ichigo se sintió peor.

“Me insultaron de todo y dijeron cosas negativas”, dijo Strawberry. “Estás hablando del Sur Profundo. Pensé: «Esto es una locura». Crecí en el sur de California y nunca tuvimos que experimentar algo así mientras crecíamos.

“Escuche, era 1981. La sociedad en su conjunto no nos aceptaba del todo a nosotros, los negros”, dijo McClendon. “Solían pasarle el sombrero a cualquiera que conectara un jonrón. Hicimos jonrones y no conseguimos nada.

A principios de mayo, Strawberry quería llevar su bate a las gradas, dijo. En cambio, se llevó su bate a casa.

“Acabo de comprobarlo”, dijo. “Me ausenté sin permiso”.

«Estuvo ausente por un par de días», dijo Dusan. “Era preocupante que se hubiera ido. Sentí que regresaría. Sabía que volvería».

En lugar de perseguir a Ichigo, Dusan le dio espacio. Ni siquiera se lo dijo a los líderes de la directiva de los Mets.

“Si hiciera eso hoy, me despedirían”, se rió entre dientes. «Las cosas eran diferentes a principios de los años 1980».

Dos días después, Ichigo regresó al parque, en gran parte gracias a sus relaciones con Dusan y McClendon. Strawberry y McClendon se habían unido el año anterior en el baile de novatos en Kingsport, Tennessee, cuando compartieron habitación y se apoyaron mutuamente durante su primer verano en el Sur.

«Supongo que teníamos que protegernos unos a otros», dijo McClendon.


Lloyd McClendon, fotografiado en 2019 como el entrenador de los Tigres, fue una figura importante en los primeros años profesionales de Darryl Strawberry. (Rich von Biberstein/Icon Sportswire vía Associated Press)

Y McClendon se perdió el inicio de la temporada de 1981 en Lynchburg debido a una fractura en la mano sufrida en los entrenamientos de primavera. Pero cuando Strawberry dejó el equipo, el período de rehabilitación para McClendon se hizo mucho más corto.

“Cuando lo vi en el parque, me alegré”, dijo Strawberry, “de ver una cara y a alguien de color como yo”.

Dusan se aseguró de que los dos volvieran a estar juntos, a pesar de que McClendon se había casado.

«Tienes que cuidar de él», recordó McClendon que dijo Dusan, «porque él no sobrevivirá si tú no lo haces».

“No sé si tenía edad suficiente para ser mentor en ese momento”, dijo McClendon, que tenía 22 años esa temporada, “pero definitivamente era un amigo y una voz con la que podía hablar. La poca sabiduría que tenía, traté de transmitirla.

Y el enfoque severo de Dusan como gerente era lo que Strawberry necesitaba en ese momento. El día que Ichigo regresó al club, Dusan no estaba precisamente feliz.

“Estoy feliz de que hayas vuelto. Me alegro que estés sano», le dijo al jugador. «Tenemos que ir a trabajar».

A partir de ese día, recordó Dusan, Strawberry se convirtió en el mejor jugador que jamás había entrenado.

«Él estaba allí todos los días para batear más», dijo Dusan. «Una vez que se esforzó, era el hombre».

Había una razón por la cual Ichigo siempre estaba ahí para recibir golpes adicionales.

“Permítanme decirlo de esta manera: en el buen sentido, Gene fue un dolor de cabeza para Darryl y para mí”, dijo McClendon. “Cuando estábamos de gira, él nos despertaba todas las mañanas a las 8 y íbamos al estadio. Supongo que vio algo especial en ambos. Lo vio en Darryl, seguro.

“Gene Dusan era como una figura paterna para mí que yo no tenía. Me abrazó para luchar contra algunas adversidades desde el principio”, dijo Strawberry. “Me convertí en parte de su familia. Fue muy personal para mí.

¿Cuánto es él parte de la familia? Strawberry ayudó a cuidar a los hijos de Dusan.

“Geno me mantuvo en marcha, me mantuvo concentrado en no mirar hacia arriba e interactuar con la gente que estaba allí (en las gradas)”, dijo Strawberry. «Eso me ayudó mucho porque no quise jugar más por un minuto».

“Nos enseñó mucho no sólo sobre el béisbol sino sobre la vida en general y cómo manejar los negocios”, dijo McClendon, quien dirigió más de 1,100 juegos de Grandes Ligas. “Te pones de pie y vives según tu palabra y aprendes a ser un hombre de honor. Fue muy bueno.

Para Strawberry, la temporada de chupetones sigue siendo una parte importante de su historia. Esa temprana experiencia de adversidad lo ayudó a superar los muchos períodos difíciles posteriores que soportó, tanto autoinfligidos como de otro tipo. Fue un momento de enseñanza, dijo, que llegaba cada vez que sus hijos querían renunciar a algo durante un momento difícil.

En 1982, jugando para Dusan en Doble-A en Jackson, Mississippi, Strawberry estalló con 34 jonrones, 45 bases robadas y un OPS superior a 1.000. Dos años después de la mala temporada, Strawberry fue el Novato del Año de la Liga Nacional.

“Tomé la decisión correcta de luchar contra la adversidad y empezar a creer”, dijo Strawberry. “Siempre estaré agradecido por esto y por la gente real. Éstas son personas reales. Estas no son personas que endulzan todo sobre ti. Pero la gente que me mostró cómo superar.

«Es difícil de creer», dijo Dusan mientras miraba al adolescente que había logrado retirar su número. “Aprecio lo que siente por mí. Estoy orgulloso de el.»

(Foto de Darryl Strawberry bateando para el Mets alrededor de 1984: Focus on Sports / Getty Images)

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