Coches sin conductor en China: ¿qué tan seguros son?

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Las imágenes del vehículo quemado circularon en la web china: un SUV eléctrico Aito M7 Plus, gestionado por un avanzado sistema de conducción asistida, se había estrellado en una autopista de la provincia de Shanxi el 26 de abril.

Una mujer que dijo que su esposo, su hermano y su hijo habían sido asesinados publicó videos en línea y pidió una investigación. Todas sus publicaciones pronto desaparecieron y ella dijo que no hablaría más de ellas.

Un periódico económico chino publicó en Internet una extensa investigación que cuestiona la seguridad de los sistemas de conducción asistida. Pero esto desapareció demasiado pronto.

Los medios nacionales estatales se abstuvieron de cubrir el incidente durante nueve días después de ocurrido. Luego publicaron un comunicado de Aito Car, marca china, que deslindaba cualquier responsabilidad. El comunicado decía que el sistema de frenado automatizado del automóvil estaba diseñado para velocidades de hasta 53 millas por hora, pero el automóvil iba a 71 cuando chocó contra la parte trasera de un vehículo de mantenimiento de carreteras.

En Estados Unidos, un incidente similar probablemente habría atraído considerable atención y tal vez un escrutinio gubernamental o legal. Las principales empresas que utilizan tecnología de conducción computarizada en Estados Unidos (Tesla, Waymo y Cruise) han sido objeto de investigaciones de seguridad de alto perfil.

Waymo, que comenzó como la división de vehículos autónomos de Google, ha estado probando autos sin conductor en Phoenix, pero enfrenta una revisión por parte de la Administración Nacional de Seguridad del Tráfico en las Carreteras. General Motors ha reanudado las pruebas de sus taxis robot Cruise en Phoenix, después de que uno de ellos en San Francisco arrastrara a un peatón que había sido atropellado por un coche conducido por un humano.

La supervisión pública y oficial es mucho menor en China, donde el gobierno apoya firmemente la tecnología y limita estrictamente la información pública sobre los incidentes. En diciembre, el Ministerio de Transporte emitió normas de seguridad diseñadas para fomentar un amplio cambio de personas a computadoras en la conducción de automóviles.

«El entorno de desarrollo de la industria de conducción autónoma de mi país se está volviendo cada vez más perfecto, ofreciendo posibilidades para la implementación de vehículos autónomos», dijo Wang Xianjin, subdirector de investigación del ministerio, a la agencia de noticias oficial Xinhua.

El gobierno no ha publicado estadísticas sobre incidentes de seguridad relacionados con vehículos sin conductor o tecnologías avanzadas de asistencia al conductor, como cambios de carril automatizados y evasión de obstáculos en las carreteras. Los ejecutivos de la industria automotriz china dicen que estas tecnologías son seguras.

El gigante tecnológico Baidu, que colabora con fabricantes de automóviles, está probando su flota de taxis sin conductor en la ciudad de Wuhan.

«Los pequeños rasguños y abolladuras son inevitables, pero nunca hemos tenido víctimas graves», dijo en un discurso Wang Yunpeng, presidente del grupo empresarial de conducción inteligente de Baidu.

El mes pasado, durante dos días, hice seis viajes en taxis robot Baidu en Wuhan. En uno de los viajes, sin ningún conductor listo para tomar el control, el vehículo redujo la velocidad hasta casi detenerse en medio del tráfico rápido en el piso superior de un puente de carretera sobre el río Yangtze.

El coche intentaba pasar del carril central al carril derecho, preparándose para salir. El conductor de un auto azul en el carril derecho que estaba ligeramente detrás de mi auto comenzó a reducir la velocidad para dejarlo pasar. Pero mi coche también siguió frenando. Empezó a tocar la bocina automáticamente para ceder el paso, en lugar de acelerar para entrar al carril adyacente. Ambos autos continuaron reduciendo la velocidad hasta que casi ya no se movían.

Un tercer automóvil, que circulaba a velocidad de autopista, rodeó a ambos coches. Finalmente, el taxi robot se movió lentamente hacia el carril derecho delante del coche azul y luego aceleró antes de tomar la siguiente salida del puente, como se esperaba.

Le pregunté a Baidu si podía investigar qué podría haber salido mal. Un portavoz dijo que el accidente fue una circunstancia inusual y que los automovilistas en Wuhan rara vez están tan dispuestos a ceder el paso. Dijo que la compañía estudiará el incidente y considerará si cambiar los algoritmos que controlan sus vehículos sin conductor.

De hecho, muchos conductores en Wuhan son bastante agresivos. Vi un taxi robot diferente detenerse en un paso de peatones para permitir que la gente cruzara la calle, solo para que los conductores tocaran la bocina con impaciencia.

Hace un año, en Suzhou, hice un viaje de 10 minutos a bordo de un taxi robot operado por una nueva empresa china. El taxi hizo tres paradas de emergencia por error. Pero a pesar de que mis colegas y yo fuimos arrojados hacia adelante contra nuestros cinturones de seguridad, no hubo accidentes ni heridos.

Un conductor de seguridad que estaba en el automóvil con nosotros explicó que un software cuidadosamente programado había identificado erróneamente a peatones o automóviles estacionados como si estuvieran a punto de entrar en el camino del automóvil.

Numerosos ministerios y otros organismos han reivindicado su papel en el desarrollo de vehículos autónomos. Pero nadie tiene la responsabilidad directa de regular su propia seguridad.

Las empresas chinas han llevado a cabo extensos experimentos para recopilar datos sobre cómo los automóviles autónomos interactúan con los peatones, que son mucho más numerosos en las ciudades chinas que en la mayoría de las ciudades estadounidenses. En una antigua fábrica de acero en los suburbios del noroeste de Beijing, ahora un parque público, Baidu está llevando a cabo un experimento de tres años en el que taxis robot se mueven lenta y cuidadosamente entre multitudes de personas.

En diciembre pasado, un grupo de trabajo interinstitucional liderado por el Ministerio de Transporte estableció algunas reglas generales de seguridad. La mayoría de los taxis robot ya no necesitan tener conductores de seguridad, sino que se les debe asignar un operador remoto por cada tres vehículos. El grupo de trabajo pospuso el desarrollo de reglas más detalladas hasta principios de 2026.

Las empresas están tratando de lograr el mayor progreso posible antes de esa fecha límite, para poder influir en la forma de las reglas finales. Quien desarrolle el sistema más utilizado podría cosechar una mina de oro.

El coste de los sistemas de conducción asistida y sin conductor reside principalmente en su desarrollo, no en su producción. Quien venda más puede distribuir ampliamente los costos de desarrollo.

Sin embargo, persisten las preocupaciones de seguridad en China. Un medio de comunicación de la provincia de Hainan publicó un artículo en la parte superior de su sitio web el 7 de junio. El artículo describía cómo un sedán eléctrico Xiaomi SU7 con un avanzado sistema de asistencia al conductor pareció acelerar sin control, matando a una persona e hiriendo a tres. En tres horas, el artículo alcanzó el cuarto lugar en el ranking nacional de noticias más vistas.

Xiaomi pronto emitió un comunicado diciendo que no había nada malo con el auto que se estrelló. Desde entonces, el artículo que sugiere lo contrario ha desaparecido de la Internet china, a excepción de algunas capturas de pantalla tomadas por usuarios de Internet.

Li Tu contribuido a la investigación.

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